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A radiação UV é classificada, por ordem decrescente do comprimento de onda da radiação (ou por ordem crescente da intensidade energética) como UVA, UVB e UVC. Na atmosfera, a camada de ozono, o vapor de água, o oxigénio e o dióxido de carbono, absorvem a totalidade da radiação UVC (a mais energética), 90% da radiação UVB e nenhuma radiação UVA. Assim, a radiação UV que atinge a superfície terrestre é composta por radiação UVA e uma pequena percentagem de UVB.

À radiação UVB, que é a radiação mais energética, está associado o desenvolvimento de queimaduras solares – escaldões - e o aparecimento da maioria dos cancros de pele e cataratas.

A radiação UVA, menos energética, pensa-se que terá um papel importante na evolução de alguns tipos de cancro de pele. Este tipo de radiação está também associada a lesões de longo prazo na pele, como o envelhecimento e o enrugar da pele, vulgarmente associado às rugas. É o tipo de radiação fornecido pela maioria das camas de bronzeamento, nos solários.